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La espuma y sus aplicaciones

Los hidrocarburos como la gasolina o el diesel, tienen una tensión superficial menor que la del agua. En caso de incendio y aplicación solamente con agua, ésta y el hidrocarburo se mezclan y los dos fluidos rápidamente se separan, el hidrocarburo permanece en la parte superior y el agua en la parte inferior, quedando todavía en contacto con el oxígeno el hidrocarburo y anulando cualquier acción de extinción por parte del agua.

Acción del agua sobre el hidrocarburo

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Cuando el espumógeno se mezcla con agua y aire, la tensión superficial se reduce permitiendo a la espuma flotar sobre la superficie del hidrocarburo. La presencia de la espuma suprime los vapores inflamables separando el hidrocarburo del oxígeno y de la fuente de ignición, así como mediante el enfriamiento del combustible por debajo de su temperatura de ignición.

Aplicación de espuma sobre el incendio del hidrocarburo

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La espuma es una mezcla de espumógeno, agua, un gas, generalmente aire, y cierta agitación mecánica que cuando se combinan en las correctas proporciones producen burbujas llenas de aire que sofocan, aíslan y enfrían fuegos de clase A y B. Estos 4 elementos representan el tetraedro de la espuma. Si alguno de los elementos no está presente o está en proporciones incorrectas, la formación de espuma puede verse afectada.

Tetraedro de la espuma

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Las principales propiedades de la espuma son:
· Fluidez, gran capacidad de cubrir de forma rápida una superficie.
· Resistencia al calor, resistencia a la descomposición térmica
· Alta cohesión de la misma, con la consecuente supresión de vapores.
· Tolerancia a los combustibles, la habilidad de las burbujas a resistir la adherencia del combustible, cuando la espuma se suministra inyectada sub-superficial o desde la parte superior.
· Elevada capacidad refrigerante debido a su alto contenido en agua.
· Drenaje lento, gran capacidad de retención del agua.
· Menor densidad que el agua y el líquido combustible e inflamable.

Las principales aplicaciones para la protección contra incendios mediante espuma son:

Industria Aplicación Tipo de espuma habitual*
Petroquímica Tanques de almacenamiento de líquidos inflamables Baja expansión
Petroquímica Cubetos de retención y/o de recogida Baja y media expansión
Petroquímica Áreas de proceso Baja, media y alta expansión
Petroquímica Pantalanes, muelles de carga marinos Baja y media expansión
Petroquímica Zonas de trasiego de combustibles comocargaderos Baja expansión
Petroquímica Balsas de GNL y GLP Media y alta expansión
Petroquímica Zonas de proceso Baja, media y alta expansión
Química Almacenes de combustibles “A” y “B” Baja y alta expansión
Aeronáutica Hangares de aviones Baja y alta expansión
Aeronáutica Helipuertos Baja y alta expansión
Eléctrica Transformadores Baja, media y alta expansión
Eléctrica Galerías de cables Alta expansión

*los tipos de espumas se tratan en el apartado siguiente.

Los sistemas de protección mediante espuma no son adecuados para, entre otras, las siguientes aplicaciones:
· Productos químicos, como el nitrato de celulosa, que liberan oxígeno u otros agentes oxidantes que pueden mantener la combustión.
· Fuegos eléctricos.
· Metales como el sodio o el potasio y aleaciones sodio-potasio que en contacto con el agua generan reacciones exotérmicas.
· Materiales peligrosos reactivos al agua como el trietil aluminio y el pentóxido de fósforo.
· Metales combustibles como el aluminio y el magnesio.

Bibliografía:

- Fire Service Pump Operator: Principles and Practice, 2011. International Association of Fire Chiefs National
Fire Protection Association.
- Presentación J.R. CARME LUESMA, Noviembre 2003.
- UNE-EN-13565-2. Sistemas fijos de lucha contra incendios. Sistemas espumantes. Parte 2: Diseño, construcción y mantenimiento.

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